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Válvula de oscilación de Ambrose Fleming

 Válvula de oscilación de Ambrose Fleming


El descubrimiento de Fleming de lo que llamó su válvula de oscilación fue un hito importante en el desarrollo de lo que hoy conocemos como electrónica.

La tecnología termoiónica de los tubos de vacío iba a cambiar la dirección de la ciencia eléctrica y generar el nuevo campo de la electrónica. Todo esto surgió de las investigaciones sobre la tecnología de comunicaciones inalámbricas o por radio.

Fundamentos para el descubrimiento de válvulas de Fleming

En 1899 Fleming se convirtió en consultor de Marconi Company además de sus funciones en el University College London. Este fue un cargo que ocupó hasta poco antes de su muerte. En ese momento, la tecnología inalámbrica, como se la conocía entonces, estaba todavía en su infancia y Marconi mejoraba continuamente la distancia que se podía lograr utilizando sus sistemas de comunicaciones por radio.

En 1901 logró enviar un mensaje a través del Atlántico. Fleming había diseñado el transmisor para este gran logro y estaba muy absorto en el tema.

Se observó que Fleming era algo excéntrico. Durante sus experimentos con transmisores, siempre usaba la letra V enviada en Morse (. -) como carta de prueba y se involucró tanto en este trabajo que a menudo se lo oía tararear inconscientemente la letra V o silbarla entre los dientes.

Fleming se había involucrado previamente con la tecnología inalámbrica a través de Maxwell, quien había ideado su teoría electromagnética que probaba la existencia de estas ondas. Ahora Fleming estaba involucrado en hacer avanzar esto. Como tal, era consciente de las limitaciones que impedían seguir avanzando. Era muy consciente de la insensibilidad de los detectores. El coheredor que era la forma más común de detectar señales no era particularmente sensible, aunque había sido refinado en un grado notable.

Efecto Edison recordado

Fue entonces cuando Fleming recordó el efecto Edison que había visto muchos años antes en Estados Unidos. Aunque había experimentado con él en 1883 y más tarde en 1896 y había hecho lámparas especiales, no pudo encontrarle ningún uso. Otros también vieron ese efecto y notaron que podría usarse para rectificar corrientes alternas, pero fue Fleming, en un golpe de genialidad, quien se dio cuenta de que podría usarse para detectar señales de radio.

Fleming tuvo lo que describió como un "pensamiento repentino y muy feliz" un día cuando se dio cuenta de las posibilidades. Así que en octubre de 1904 le pidió a su asistente, G.B. Dyke puso la idea a prueba, y funcionó. Así fue como un día de noviembre de 1904, se vio a Fleming "recorriendo Gower Street" en Londres, ajeno a todo lo que le rodeaba en su camino para patentar la idea.

El nuevo invento que Fleming llamó su válvula de oscilación debido a su acción unidireccional fue una mejora dramática con respecto a todo lo que estaba disponible en ese momento. Permitió detectar señales más débiles y, por primera vez, permitió realizar mediciones de alta frecuencia.


Válvulas de oscilación de Fleming
Marconi plc - con permiso

Poco después de su descubrimiento, Fleming le escribió a Marconi para contarle su descubrimiento. En la carta mencionó que no le había mencionado la idea a nadie ya que pensaba que podría ser muy útil. Poco sabía de su importancia, aunque confió la patente a la empresa Marconi. Sin embargo, no les aportó dinero. Cualquier retorno de la invención realizada se utilizó para librar las batallas legales que surgirían más tarde.

Competencia por la válvula de Fleming

La invención de la válvula de diodo o el tubo de vacío fue una idea revolucionaria y sentó las bases de muchas otras invenciones. Sin embargo, al principio tuvo muy poco impacto. Las "válvulas" eran caras de fabricar y, además, otras ideas lo estaban superando. En menos de dos años se produjo el bigote del gato. Esta era una forma muy tosca de rectificador semiconductor que consistía en un alambre delgado colocado sobre un trozo de material adecuado (incluso carbón) para producir un rectificador de contacto puntual. Esto fue mucho más conveniente que el diodo de Fleming y pronto se puso de moda.

En los EE. UU., Lee de Forest también estaba interesado en la tecnología termoiónica y realizó una serie de investigaciones sobre la válvula Flemings. Desarrolló la idea aún más, introduciendo un tercer electrodo que llamó una rejilla entre el cátodo calentado y el ánodo. Solo usó el dispositivo como detector de rejilla con fugas, su uso como amplificador tomaría algunos años más. Sacó varias patentes para sus desarrollos entre 1905 y 1907. El primer desarrollo fue un diodo que usaba una batería doble y llamó al dispositivo "Audion". Fleming sintió que su invento había sido plagiado y estalló una amarga disputa. La comunidad científica se puso del lado de Fleming, aunque cuando se probó en los tribunales de justicia, la patente de De Forest se mantuvo. Sin embargo, Fleming nunca reclamó ningún crédito por la introducción de la red.

Un año después, de Forest introdujo un dispositivo de tres electrodos para su uso como detector. Pasarían algunos años más antes de que se utilizara para amplificación. De Forest también llamó a este dispositivo Audion, lo que generó mucha confusión. Cabe mencionar que en ningún momento Fleming afirmó haber inventado el triodo.

Ambrose Fleming jubilado

Fleming continuó en el University College London, UCL y solo renunció a su cátedra en 1926 a la edad de 77 años después de 42 años en el cargo. Se retiró a la tranquila ciudad costera de Sidmouth en Devon, Reino Unido y hoy hay una placa fuera de la casa en la que vivía.

A pesar de estar jubilado, Fleming todavía mostró un interés activo en muchos desarrollos nuevos en el mundo de la electrónica. Durante quince años fue presidente de la Sociedad de Televisión, viajando a menudo a Londres para sus reuniones.

Dos años después de su jubilación, John Ambrose Fleming fue nombrado caballero por los muchos avances que había hecho en la ingeniería eléctrica y electrónica. Este fue solo uno de los muchos honores que recibió.

Aunque se casó dos veces, nunca tuvo hijos. Su primera esposa, Clara Ripley, con quien se casó en 1877, murió tristemente en 1917 y no fue hasta 1933 que se volvió a casar, esta vez con la señorita Olive Franks.

Tenía muchos "intereses" fuera de su trabajo. Tenía un gran interés por la fotografía y le encantaba caminar. También era un cristiano devoto, y esto se hizo más obvio en la vida posterior. A menudo predicó en varias iglesias, y en particular en Sidmouth, aunque una vez pidió predicar en St Martin's in the Fields justo al lado de Trafalgar Square en Londres.

Fleming permaneció activo hasta su muerte en 1945 a la gran edad de 95 años, aunque se volvió cada vez más sordo. Durante su vida logró una tremenda cantidad. Como no tenía hijos, legó gran parte de su patrimonio a organizaciones benéficas cristianas de acuerdo con sus creencias.

Se destacó por su fenomenal capacidad de trabajo. Aparte de sus investigaciones y conferencias, escribió más de 100 libros y muchos artículos para revistas científicas. Sin embargo, será recordado principalmente por la invención de la válvula de diodo termoiónico que cambió para siempre la tecnología inalámbrica y dio origen a la ciencia de la electrónica, que está en el corazón de tantas cosas esenciales en la actualidad.

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