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La larga y compleja historia del papel

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Antes de la invención del papel, la gente escribía en tablillas de arcilla: papiro, pergamino y vitela. En la antigua Mesopotamia, Egipto e Irán, los caracteres cuneiformes se colocaban en tablillas de arcilla húmeda con una aguja hecha de caña.

El pergamino se elabora con pieles sin curtir de ovejas, terneros o cabras, y ha sido un medio de escritura durante más de dos milenios. La vitela es un pergamino de mejor calidad que se elabora con pieles de animales muy jóvenes, como corderos y terneros. El vitela se utilizó para crear pergaminos, códices y libros.

Producido a partir de la médula de la planta de papiro Cyperus, el papiro se usó en el antiguo Egipto y en otras áreas del Mediterráneo. La evidencia más temprana de papiro fue desenterrada en 2012 en Wadi al-Jarf, un antiguo puerto egipcio ubicado en la costa del Mar Rojo. Los rollos de papiro, que datan de 2.560 - 2.550 a. C., describen los últimos años de la construcción de la Gran Pirámide de Giza.

Antes de la invención del papel, los chinos escribían en trozos de bambú o en seda, pero la seda era cara y el bambú pesado. Oficialmente, el papel fue inventado en 105 d.C. por un funcionario judicial chino llamado Ts'ai Lun, pero en 2006, un fragmento de un mapa de papel con caracteres chinos y que data del 200 a.C. fue encontrado en Fangmatan en el noreste de la provincia de Gansu.

Lo que había hecho Lun fue mezclar la corteza de una morera, cáñamo y trapos de tela triturados con agua, triturar la mezcla hasta obtener una pulpa, exprimir el líquido y colgar las hojas resultantes para que se sequen al sol.

La palabra "papel" se derivó de la palabra "papiro", griego antiguo para la planta de papiro Cyperus, y el papel fue rápidamente adoptado por los chinos. Luego se extendió a través de la Ruta de la Seda a otras partes del mundo.

Otros usos del papel

Los chinos usaban papel para acolchar y envolver y, a partir de finales del siglo VI, lo usaban como papel higiénico. En el año 589 d.C., el erudito chino Yan Zhitui escribió: "Papel en el que hay citas o comentarios de los Cinco Clásicos o los nombres de los sabios, no me atrevo a usarlo para el baño".

Durante la dinastía Tang (618–907), el papel se utilizó para hacer bolsitas de té, y durante la dinastía Song (960–1279), el gobierno chino produjo el primer papel moneda conocido del mundo, o billetes de banco. Alrededor del 600 d.C., los chinos inventaron la impresión en bloques de madera, y hacia el 740 d.C., se vio el primer periódico impreso en China. Durante la dinastía Tang (618–907), China fue el líder mundial en la producción de libros.

La fabricación de papel se trasladó luego a Corea, donde se registró la producción de papel ya en el siglo VI d.C. Los coreanos crearon una pulpa compuesta de fibras de cáñamo, ratán, morera, bambú, paja de arroz y algas marinas.

Aproximadamente en el 610 d.C., un monje coreano trajo la fabricación de papel a Japón, y en lugares a lo largo de la Ruta de la Seda, se encontró papel que se remonta al siglo II d.C. La fabricación de papel llegó al Tíbet alrededor del 650 d.C. y a la India después del 645 d.C.

Los chinos guardaron de cerca el secreto de la fabricación de papel e intentaron eliminar otros centros asiáticos de fabricación de papel para crear un monopolio. Pero, en el 751 d.C., el ejército chino fue derrotado por los turcos otomanos en la batalla de Talas, y algunos fabricantes de papel fueron capturados y llevados a Samarcanda.

Un prisionero sería liberado si pudiera enseñar a diez musulmanes algún conocimiento valioso.

Los árabes aprendieron la fabricación de papel de sus prisioneros chinos y, en el 793 d.C., apareció la primera industria de fabricación de papel en Bagdad. Los árabes también intentaron mantener en secreto el proceso de fabricación de papel, y los europeos no aprendieron a fabricar papel hasta varios siglos después.

Durante el siglo VIII en Samarcanda, los musulmanes crearon molinos de pulpa accionados por agua y comenzaron a encuadernar libros con hilo de seda y los cubrieron con tablas de pasta cubiertas de cuero. En el siglo XII, una calle de Marrakech, Marruecos, se llamaba "Kutubiyyin" o "calle de los libreros" porque contenía más de 100 librerías.

Fabricación de papel en Europa

Gracias a las cruzadas, los españoles aprendieron a fabricar papel alrededor del año 1150 d.C., convirtiéndose en la primera industria papelera de Europa. Los españoles refinaron el proceso, creando molinos de papel que usaban ruedas hidráulicas. El documento en papel más antiguo que se conoce en Europa es el Misal Mozárabe de Silos, que data del siglo XI.

Francia tenía una fábrica de papel en 1190 d.C., y en 1276, Italia tenía dos fábricas de papel. La primera fábrica de papel en Inglaterra fue creada por John Tate alrededor de 1490 d.C. cerca de la ciudad de Hertford. En 1453 d.C., Johannes Gutenberg inventó la imprenta.

Fabricación de papel en las Américas

En las Américas, en el siglo V, los mayas usaban un material similar al papel llamado un amigo. Hecho de corteza de árbol, el primer ejemplo de amate se encontró en Huitzilapa cerca del municipio de Magdalena, Jalisco, México, que data del 75 a. C. La fabricación de papel europea se extendió a América, primero en México en 1575 y luego en Filadelfia en 1690.

En las décadas de 1830 y 1840, dos hombres de dos continentes diferentes se propusieron fabricar papel con madera. El alemán Friedrich Gottlob Keller y el canadiense Charles Fenerty buscaron pulpar madera y, en 1844, anunciaron que habían inventado una máquina que extraía fibras de la madera y fabricaba papel con ellas. Fenerty también blanqueó la pulpa, volviendo el papel blanco. A finales del siglo XIX, casi todos los impresores del mundo occidental utilizaban madera en lugar de trapos para fabricar papel.

Papel, bolígrafo y tinta

El nuevo papel, junto con los inventos de la pluma estilográfica, el lápiz producido en serie y la imprenta rotativa de vapor, provocaron una gran transformación en la vida del siglo XIX. Permitieron la publicación de libros, libros escolares y periódicos.

Hoy en día, el papel está hecho de árboles cultivados específicamente para ese propósito y de papel reciclado. El papel reciclado se utiliza en periódicos, papel de cuaderno, bolsas de supermercado, cajas de cartón ondulado, sobres, revistas y cartones.

Las fábricas de papel también utilizan astillas de madera y aserrín de los procesos industriales. En los Estados Unidos hoy en día, más del 36 por ciento de la fibra utilizada para fabricar nuevos productos de papel proviene de fuentes recicladas.


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